Venstres leder var en av arkitektene bak den første Bondevik-regjeringen der partiet hadde fire statsråder. Han sier til Bergens Tidende at Venstre på den tiden hadde mer enn nok med å bygge opp partiorganisasjonen. Ved å gå inn i regjeringen ble organisasjonen forsømt.

— Det var en påkjenning for oss, det skal jeg villig innrømme i dag. Vi hadde riktignok ikke noe valg den gangen, men sett i ettertid var det slett ikke lurt av Venstre å være med i regjeringen. Det sa jeg også til Kjell Magne Bondevik, så det er ikke noe jeg er kommet på i ettertid, sier han videre.

— Var situasjonen annerledes etter stortingsvalget i 2001?

— Å ja da. Vi var mer robust som parti og organisasjon. Men jeg har likevel måttet betale mye for å være statsråd. Venstrefolk venter jo så mye. Men jeg har reist veldig mye rundt i partiet, så jeg har ikke dårlig samvittighet, sier han videre.

Lars Sponheim var fast bestemt på å ta gjenvalg som partileder da han reiste tilbake til Oslo etter jule- og nyttårsferien 4. januar. Dagen etter hadde han samtale med Olaf Thommessen, og allerede da var det klart at han ikke ville være motkandidat til Sponheim.