De fleste av passasjerene om bord i båten skal ha vært etiopiske og somaliske flyktninger på vei til Jemen.

Flyktninger fra Etiopia og Somalia prøver med jevne mellomrom å krysse den 300 kilometer lange strekningen over til oljerike Jemen. I april omkom over 100 etiopiske flyktninger da båten deres kolliderte med en båt med somaliske flyktninger.