– Jeg innrømmer jeg ble fly forbanna da han trakk opp til en lederdebatt foran et landsmøte der det ikke er valg, men som skal diskutere den kommende valgkampen og vedta nytt prinsipprogram, sier Sponheim til NTB.

I et intervju med Dagens Næringsliv i påsken gikk Sponheim ut mot Thommessen og sa at det er flere gode lederkandidater i Venstre og at Thommessen ikke er noen selvskreven kandidat til å overta ledervervet.

Sponheim reagerte også på at Thommessen ikke er fremmed for tanken om å overta Odd Einar Dørums førsteplass på listen ved stortingsvalget i 2009. – Denne debatten får vi ta når den blir aktuell i 2008. Det er mange gode kandidater. Dessuten er det et åpent spørsmål når jeg selv gir meg. Jeg utelukker ikke at jeg vil ønske å fortsette dersom det fortsetter å gå så bra for partiet som nå, og dersom vi gjør et godt kommunevalg, sier partilederen.

– Blir gjerne leder I intervjuet som fikk Sponheim til å tenne, sier Thommessen at han gjerne blir leder i Venstre dersom han blir spurt. Han sa også at han også sikter på en plass på Stortinget.

– Jeg sier som jeg alltid har sagt at jeg stiller meg til disposisjon. Jeg vil vurdere det serøst dersom jeg blir spurt. Men jeg føler at jeg har noe å bevise først, sa han til DN.

Sponheim har ikke glemt det som skjedde ved valget til partileder 2004 da han ble direkte utfordret av Thommessen, og han selv ble kraftig kritisert for sin lederstil. Den gang ba valgkomiteen Sponheim om å trekke seg, men snudde senere etter at Sponheim hadde gjort det klart at han ville stille som leder. Sponheim reagerte særlig på at komiteen hadde kontakt med Thommessen men ikke med den sittende lederen.

– Det var ikke noen strid mellom oss. Vi hadde en ryddig og god tone, men det var en veldig rar prosess, sier Sponheim.

– Ikke i en særstilling Overfor NTB karakteriserer Sponheim forholdet til Thommessen som «godt og forretningsmessig».

– Men det kan ikke bli så tett som f.eks. med 1. nestleder Trine Skei Grande som jeg samarbeidet med hver dag på Stortinget, innrømmer han.

Sponheim gjør det klart at Thommessen ikke er noen selvskreven lederkandidat og ikke i noen særstilling i forhold til andre.

– Det er mange aktuelle kandidater i partiet. Jeg aksepterer at Olaf Thommessen er en av dem, sier partilederen.

SCANPIX