— Det er med dyp sorg jeg har mottatt budskapet om at en av landets største helter, motstandsmannen og offiseren Gunnar Sønsteby er død, sier statsminister Jens Stoltenberg til VG.

Sønsteby døde torsdag, 94 år gammel. Regjeringen har besluttet å hedre Gunnar Sønstebys minne ved at han gravlegges på statens bekostning.

Stoltenberg hedret krigshelten så sent som tirsdag denne uken, da han talte til forsamlingen ved Nasjonalmuseet i Oslo på frigjøringsdagen. I talen tok han til orde for å takke og hylle Gunnar Sønsteby.

— Sønsteby viet livet sitt til demokratiet. Han var svært sentral i motstandsarbeidet fra 1940 og fram til frigjøringen i 1945. Under krigen med en vilje til frihet som sprengte grenser, og etter krigen med en vilje til forsoning som rører våre hjerter, sa Stoltenberg.

- Viet sitt liv til demokratiet

Han betegner motstandsmannen som ett av landets viktigste tidsvitner i årene 1940-1945. Han fikk også en fremtredende rolle som formidler av hva som skjedde til nye generasjoner nordmenn.

— Han lærte våre unge å ikke hate. Han lærte dem å skille mellom de som har skyld, og de som ikke har det. Han lærte dem å søke forsoning, sier Stoltenberg.

Statsministeren nevner også det mangeårige arbeidet Sønsteby gjorde for krigsveteranenes sak.

— Denne innsatsen gjennom mer enn 60 år fremstår som en sammenhengende hedersbevisning til veteranene i inn- og utland. Vi er mange som er takknemlige for Sønstebys innsats. Vi er takknemlige for historiene om Kjakans, Nr. 24s og Oslogjengens historiske aksjoner under krigen og for hans beretninger fra krigen i alle årene siden. Gunnar Sønsteby har fått en stolt plass i vår moderne historie, sier statsministeren.

Bare to dager før han døde, ble krigshelten hedret med en statue på Rjukan torg. Sønsteby var født og oppvokst på Rjukan i Tinn kommune, og holdt kontakt med barndomsstedet også etter at han ble voksen.

— Vi er glade for at vi fikk hedret ham med en statue mens han fortsatt levde. Statuen står på torget, midt i bybildet. Vi må nok få til en minnemarkering der, det er jo et naturlig sted for det, sier Tinn-ordfører Steinar Bergsland.

Sønsteby var for syk til å delta da statuen ble avduket på frigjøringsdagen 8. mai, men var kjent med markeringen. Både barnebarn og oldebarn deltok i seremonien.

«En ordentlig rjukangutt»

— Han var en ordentlig rjukangutt og har betydd mye for Tinn. Han stilte bestandig opp, og var alltid så hyggelig. Før hadde jeg et konditori på Rjukan, og han kom innom flere ganger for en prat. Der fikk han treffe gamle kjente og prate om gamle dager, sier Bergsland.

Ordføreren sier lokalsamfunnet var kjent med at Sønsteby var syk, og forberedt på at det kunne gå mot slutten.

— Det er en veldig trist dag, og tankene går til familien hans, sier Bergsland.

Hjemmefrontmuseets leder Arnfinn Moland sier krigsheltens bortgang er vemodig.

— Gunnar er Gunnar, og han ga seg ikke før det var absolutt helt umulig å stå imot. Det var først og fremst bra at han ikke måtte ligge i sykesengen noe særlig lenger. Når det er sagt, er det veldig vemodig. Han var den absolutt mest profilerte personen fra motstandskampen, sier Moland.

STATSBEGRAVELSE: Gunnar «Kjakan» Sønsteby skal gravlegges på statens bekostning, har regjeringen besluttet.
SCANPIX