— Dette er ikke noe å bry seg om, sier Sponheim til Bergens Tidende.

Ifølge ham selv tar han meldingene om at flere fylkesledere vil ha et lederskifte med stor ro.

— De er de samme kritiske røstene som stadig tar opp igjen denne samme leksen, sier Venstre-lederen.

— Disse røstene vil høres så lenge media gidder å gjengi dem, legger han til og inkluderer Bergens Tidende i flokken.

Sponheim har selv vært på fire fylkesårsmøter de to siste helgene.

Kritiske gjengangere

— Jeg kjenner meg overhodet ikke igjen i kritikken. I Telemark, hvor jeg var sist helg, var det rene halleluja-stemningen.

Denne helgen var Sponheim på årsmøtene i Agder-fylkene. Ifølge Aftenposten krever lederne i disse fylkene ny leder.

— Jeg hørte ingenting, påstår hovedpersonen selv.

Sponheim hevder likevel at han ikke er overrasket over at kritikken kommer opp nå.

— De som står bak kritikken er de samme som før forrige valg gikk mot at Venstre skulle arbeide for å danne en regjering som også inkluderte Høyre. Nå når vi er i regjering med Høyre, har kritikerne fått en anledning til å heve stemmen igjen.

Til venstre for Arbeiderpartiet

— Kritikken er politisk begrunnet. Det har alltid vært noen i Venstre som mener at partiet skal være et parti til venstre for Arbeiderpartiet. Jeg har aldri lagt skjul på at jeg vil lede et Venstre som er liberalt, sosialt, radikalt, men plassert på den borgerlige siden i norsk politikk.

— Vil du ta hensyn til kritikken?

— Så lenge jeg er leder i Venstre ligger den politiske retningen fast. .

— Synes du det er plass til en opposisjon til venstre for Arbeiderpartiet i Venstre?

— Ja, naturligvis. Jeg vil alltid slåss for at andre som har en annen mening enn meg skal få gi uttrykk for den i partiet. Og i Venstre har vi aldri hatt partipisk og heller ikke eksklusjonsparagraf. Det skal vi heller ikke ha i fremtiden.

— Er det en grense for hvor høy støyen kan bli?

- Ta meg som jeg er

— Jeg synes kritikerne bør gå i seg selv og se hvordan de ødelegger for partiet. Det er slitsomt at så snart partiet går oppover på meningsmålinger så slipper noen noen støygranater som igjen fører oppslutningen nedover.

— Lytter du til kritikerne med henblikk på å skifte kurs?

— Vi justerer alltid kursen i forhold til Venstres program. Nå ser jeg ingen grunn til å foreta noen kursendring. Men jeg er klar over at min form kan virke provoserende på enkelte.

— Kommer du til å endre den for å roe ned gemyttene?

— Jeg og mine rådgivere har jobbet med formen min så lenge jeg har vært Venstre-leder.

— Og han innrømmer at han er en mann som krever stort rom rundt seg.

— Jeg kan ikke bli annerledes enn jeg er. Det må også Venstre avfinne seg med.