15 år er gått siden Terje Søviknes snublet ned fra tronen som kronprins i Frp. Siden den gang har han bygget seg opp til å bli en av Vestlandets aller mest respekterte lokalpolitikere.

Men nettopp fordi han har vært borte fra rikspolitikken så lenge, er også skandalen i 2001 omtrent det eneste folk i andre landsdeler vet om ham. Det var merkbart i sosiale medier da ryktene om at han tar over som statsråd begynte å svirre søndag.

I Hordaland, derimot, forbindes han først og fremst med sitt pragmatiske politiske virke i alle årene etterpå.

Saken den gangen var likevel alvorlig. Søviknes var nestleder i partiet, og hadde seksuell kontakt med en full, 16 år gammel jente. Anklagene om voldtekt ble henlagt som «intet straffbart forhold», men som daværende partileder Carl I. Hagen sa det selv: Politiets avgjørelse «berører ikke det moralske aspektet. Det var en alvorlig feilvurdering og feilbedømmelse».

Blandingen av fyll og politikk har rammet unge kvinner i de fleste partier. Det mest unike med Søviknes-saken var trolig at den ble offentlig kjent, uten at det på noen måte gjør den mindre alvorlig. Om noe positivt kan sies om saken, må det være at den kanskje var begynnelsen på arbeidet med å bli kvitt ukulturen.

I lokalpolitikken fikk saken ingen konsekvenser for Søviknes. Det var det ikke noe unisont ønske verken blant folk eller politikere om at han skulle forbli ordfører den gangen i 2001, og meningsmålinger viste at særlig unge kvinner ønsket at han skulle trekke seg.

Men Søviknes ble sittende. I lokalvalget i 2003 fikk han og partiet hele 45,7 av stemmene.

Søviknes har vært ordfører i Os sammenhengende siden 1999. Etter alle målestokker er det en imponerende prestasjon.

Hans kolleger i andre partier snakker nesten forbløffende varmt om ham. Det er slettes ikke alle i dagens regjering får kastet så mange rosende ord etter seg fra politiske motstandere.

Han omtales som ryddig og etterrettelig. Når han går god for noe, så kan man stole på det. Politiske motstandere på Fylkestinget, der han også har vært sentral i mange år, har erfart at han holder ord. Han beskrives som en fyr som aldri bryter en politisk avtale.

I Os blir han fra tid til annen oppfattet som i overkant handlekraftig. Det er heller ikke spesielt gøy å være i opposisjon når den samme vinner valget i to tiår. Han har sittet så lenge at en del nødvendigvis er blitt fryktelig lei og takker Solberg for å hente ham til Oslo.

For statsminister Erna Solberg bør det være særlig interessant at politikere fra andre partier opplever at han viser respekt for deres syn. At han forstå hvor og ikke minst hvorfor grensen går der den går for partiene Frp samarbeider med.

I løpet av de siste 15 årene er Søviknes blitt en av Hordalands minst kontroversielle politikere.

Oppfatningen av han er annerledes i Frp nasjonalt.

Kanskje er det nettopp noe av det som gjør ham så respektert i vest som har skapt problemer for ham andre steder: Søviknes er grunnleggende pragmatisk. Han blir sett på som en politiker som er mer opptatt av å finne løsninger og å oppnå resultater enn å markere synspunkter. Han har eksempelvis støttet bompengefinansiering av E39 og fått bygget kulturhus i Os.

Derfor var det nesten atypisk Søviknes å stille opp på en demonstrasjon mot bompenger i Bergen nylig. Forrige uke klinte han også til med en Facebook-status om «klimahysteri» og juleribbe.

Det er nesten så man kunne mistenke ham for å ha behov for å vise at han er en ekte Frp-er med et ønske om å bli rikspolitiker igjen.