Romfergen, som hadde syv astronauter om bord, mistet kontakten med NASAs bakkemannskaper like før kl.15 norsk tid. Minutter senere kunne TV-seere verden over se hvordan "Columbia", som etter planen skulle ha landet på Kennedy romfartssenter i Florida kl. 15.16, brakk i flere biter og styrtet mot bakken 160 kilometer sør for byen Dallas i delstaten Texas.

Det er foreløpig uklart hvorfor ulykken skjedde. Men ifølge eksperter kan TV-bildene tyde på at det skjedde en eksplosjon om bord.

Vitner i den nordlige delen av Texas har fortalt at de hørte et høyt brak, men ifølge eksperter kan det ha vært romfergen som brøt lydmuren når den kom inn i atmosfæren.

Ifølge NASA er flygingene med romfergene fortsatt på et eksperimentelt stadium. Landingen er den mest farefulle delen av en romferd.

For tre dager siden kom det rapporter fra besetningen om at oppdraget i verdensrommet hadde vært en suksess.

Israels første astronaut, Ilan Ramon, var om bord i romfergen, mens en av de kvinnelige astronautene, Kalpana Chawla, var den første indiskfødte personen som reiste ut i rommet. (NTB)