— Egentlig fylte jeg åtti 4. januar, men selve dagen feiret vi hos datteren vår i Tromsø. Jeg trodde det skulle bli med det, sier en rørt Elief Thomas.

— Men jeg skjønner jo at jeg ikke kommer unna denne gjengen her, sier han og smiler bredt mot et femtentall unge kolleger som har lainet seg opp i sofaene i annen etasje. De vil gjerne hedre sin kjære kollega.

Papirhatt og ballongsverd

Bordene er dekket med fargeglade papptallerkener, og Elief'en har fått tigerpapphatt på hodet og blått ballongsverd i beltet. Her skal det feires.

— Eg må no nesten si nåkke, utbryter åttiåringen og stiller seg opp ved siden av en svær marsipankake - med hans navn på.

Og så forteller han om livet som sjømann. Om vakre jenter, fjerne havner og om konemor som ventet der hjemme.

Gammel sjømann

Den unge forsamlingen sitter tyst. For Elief kan virkelig fortellingens kunst. Han snakker seg varm om et førti år langt arbeidsliv som radiotelegrafist på bølgene blå.

— Det var et spennende yrke. Jeg har nok reist noen ganger rundt jordkloden, ja. Og alltid på passasjerskip, forteller den gamle sjøulken.

— Etter hvert ble jeg jo gift her hjemme, da. Så fikk vi en sønn. Og så reiste jeg ut igjen og var borte i ni lange år. Da jeg kom hjem igjen, resulterte det i datteren - hehe.

God kollega

Paola Ulland (19) ler så hun holder på å dette av stolen.

— Elief'en er en utrolig fin fyr som vi alle liker. Han begynte som vert her før meg. Det er ikke få ganger jeg har spurt ham om råd ý om både det ene og det andre. Og jeg får alltid svar, skryter hun.

Elief Thomas kommer dessuten alltid presis på jobb. I år resulterte det i prisen «Always on time», som McDonald's på landsbasis deler ut kun til én ansatt hvert år.

Populær geburtsdagsvert

Den spreke 80-åringen arbeider 80-100 timer hver eneste måned. Han har vertsansvaret for geburtsdagsfeiringene hos McDonald's i Rådalen. Og han stortrives.

— Ungene lytter respektfullt til Elief'en. Han er som en slags bestefar for dem, både klok og bestemt og snill på samme tid, forteller driftssjef Johan-Petter Raa.

Han innrømmer at de la gullegget den gangen Elief ble ansatt for vel tre år siden.

— Mange foreldre spør spesielt etter Elief når de bestiller geburtsdagsfeiring her. De har hørt at han er så flink med barna, skryter driftssjefen.

— Ja, jeg har en del barnebarn, så fremdeles har jeg småunger å leke med i familien. Og så er jeg så heldig å ha denne jobben. Når jeg er her, blir jeg som et barn igjen, smiler den spreke åttiåringen og tar et par steppetrinn bortover gulvet.

— Du skulle vært her når for eksempel 10-12 gutter og jeg har ballongsverdkrig her oppe. Da har det hendt at vakthavende kommer opp og ber oss være stille, sier han med gutteglimt i øyet.

Beskjeden jubilant

— Jeg forstår ikke hvorfor det skal bli sånt oppstuss bare fordi jeg er åtti år og fremdeles jobber. Journalister og fotografer og alt og det.

Jeg er jo frisk som en fisk, så hvorfor skal jeg ikke kunne jobbe? Men jeg kan faktisk bli trøtt, jeg og. Og veeeldig sulten, sier han og skuler lurt ned på marsipankaken.

«Gid han lenge, lenge, lenge leve må», runger i lokalet idet vi forlater McDonald's.

Og vi kan bare stemme i. Verden trenger nemlig mennesker som Elief'en. Gid han lenge, lenge, lenge leve må ...

TAKKETALE: Elief Thomas forteller muntre historier fra sjømannslivet og Paola Ulland (19) ler så hun holder på å dette av stolen. – Ja, Elief'en er en utrolig fin fyr som vi alle liker, sier hun mellom latterhikstene.
FOTO: MARITA AAREKOL