– Det er blitt litt annerledes de siste månedene, forteller Casper Ruud.

18-åringen er på plass i Alicante i Spania da han snakker med Aftenposten. Han er tilbake på basen etter en turné rundt i Europa for å spille storturneringer. Monaco, Barcelona, München og Madrid. Det er den nye hverdagen for Norges beste tennisspiller. I løpet av det siste drøye året har han bykset oppover verdensrankingen. Nå er han nummer 120 i verden. Da 2016 startet var Ruud plassert på en 1139. plass.

For kameratene og dem som er like gamle som Ruud, handler mai om russetid og eksamensnerver. Tennistalentet har valgt å legge utdannelsen på vent. For ham handler alt om det som blir en av karrierens største utfordringer: Kvalifiseringen til Rolland Garros, vanligvis kalt French Open, neste uke.

Turneringen, som er et av 18-åringens store mål for sesongen, ville trolig blitt sett på som utenkelig for et år siden. Nå er sjansene gode for at han klarer å knipe en plass. Ruud har aldri før spilt en Grand Slam (Australian Open, French Open, Wimbledon og US Open). På grus, hans beste underlag, i Paris, får han sin beste mulighet så langt.

Tre motstandere i kvalifiseringen står mellom det norske tennistalentet og en plass i selve turneringen.

– Jeg spilte kvalifisering i Australia også. Der tapte jeg i finalen. Det var bittert. Jeg får prøve å ta hevnen min Paris. Jeg liker selvsagt grus, så jeg håper jeg kan få ut ferdighetene mine der, sier han.

Får merkelige forespørsler

Mye har endret seg det siste året. Nå får han invitasjoner til å spille turneringer mot verdenseliten. Som da han fikk tildelt en plass i Miami Open i mars. I tennismiljøet er han blitt lagt merke til. Tennisikonet Roger Federer mente Ruud ga ham frysninger. I vinter ble nordmannen invitert på treningsleir av idolet Rafael Nadal.

– Det er ikke sånn at jeg går på gaten i Alicante og blir stoppet, men på turneringer så merker man det. Men det er bare hyggelig sånn foreløpig.

Med suksessen har det også dukket opp andre typer tilbud.

– Det kan jeg love deg, svarer 18-åringen på spørsmålet om antall henvendelser har økt etter suksessen på tennisbanen.

– Jeg har bare forsøkt å holde det litt rolig. Det tar tid og energi , sier Casper Ruud om alle henvendelsene fra media og andre aktører.
Felipe Dana / TT / NTB Scanpix

Mange av tilbudene han får er naturligvis seriøse henvendelser. Noen av det mer spesielle slaget.

– Det er mye utdrikningslag og den typen forespørsler. Det er tydeligvis mange som synes det er gøy å ha en drita full fyr til å spille tennis med meg, sier stortalentet.

I april så han seg nødt til å ta en pause fra media, på grunn av for mange henvendelser.

– Jeg har bare forsøkt å holde det litt rolig. Det tar tid og energi, hvert fall hvis man skal si det samme til åtte forskjellige journalister. Jeg må passe på at jeg ikke blir styrt av media og at man har kontroll selv, sier Ruud.

Forberedt på motgang

Det siste året har vært en sammenhengende opptur for unggutten. Det store gjennombruddet kom med turneringsseier i Sevilla i høst. I februar hadde han den spanske stjernen Pablo Carreno Busta (24 i verden) i kne i semifinalen i storturneringen Rio de Janeiro. Ruud hadde matchball, men endte til slutt opp med å tape.

– Det er nok det som er høydepunktet så langt. Det beste resultatet jeg har hatt. Det var egentlig litt surrealistisk der og da. Det var mye som klaffet den uken, mimrer 18-åringen.

Casper Ruud hadde 24.-rangerte Pablo Carreno Busta i kne i Rio de Janeiro, men måtte gi tapt selv etter å ha hatt matchball. Her fra turneringen i Brasil.
Felipe Dana / TT / NTB scanpix

– Det har gått ganske mye fortere enn de fleste hadde forventet og trodd. Jeg er selvsagt veldig fornøyd med det og stolt av det, men samtidig må man tenke at man må gå for enda mer.

Målet til 18-åringen er å krype inn blant de 100 beste spillerne i verden i løpet av 2017. Men han poengterer at det viktig ikke å tenke ranking hele tiden, og at han er forberedt på at han kan få en nedtur.

– Det er vanskelig å vite. Man vil gjerne stige, men må være klar over at det kan stoppe opp litt og gå tilbake, sier han.

Han har fått oppleve nivået til noen av verdens beste spillere. Unggutten er bevisst på hva han må utvikle i sitt eget spill.

– Jeg må bli mer stabil. Hos de beste ser du ikke så mye rykninger i spillet. De er alltid i posisjon. De er stabile i hvert slag, sier han.

Også mentalt vil han gjøre en jobb. Mot antatt bedre spillere har han vært i god posisjon, men jevne kamper har vippet i motstanderens favør.

– Jeg blir nok kanskje litt mer stresset i visse situasjoner. Det må jeg bli flinkere til å håndtere.

Står for det han sa

Som 16-åring, før et eventyrlig 2016 og en lovende start på 2017, uttalte Ruud at det var umulig å nå tennistoppen som tenåring.

– Det er blitt tøffere. Det er nesten ingen tenåringer blant de 100 beste i verden lenger, var konklusjonen.

To år senere, rangert som den 120. beste spilleren i verden, står 18-åringen på sitt. Man når ikke den ypperste eliten før man er inne i 20-årene.

– Det er vanskelig å bli topp 10–20 i verden som tenåring. I dag er det nesten umulig. Du må enten være ekstremt høy eller for eksempel kunne serve alle av banen. Men det er ikke noe eksempel på det de siste syv-åtte årene.

I verdenstoppen er det rutinerte spillere som Roger Federer (35), Rafael Nadal (30), Novak Djokovic (29), Andy Murray (30) og Stan Wawrinka (32) som dominerer.

– Jeg tror snittet blant topp 100 er 29 år. Det er fordi det er blitt såpass mye fysikk og rutine i bildet. De beste spillerne vet at hvis de holder kroppen gående, så kan de holde nivået, forklarer han.

Nervøs før første trening

Rafael Nadal (til venstre) og Casper Ruud under duoens treningsopphold på Mallorca, hjemstedet til den spanske tennisstjernen.
Privat

Ruud har aldri lagt skjul på hvem som er hans største idol: Spanske Rafael Nadal. I april fikk nordmannen en unik mulighet til å trene med det som er tidenes beste grusspiller. 18-åringen ble invitert til Mallorca for en fire dagers treningsleir med Nadal, som oppladning til ATP-turneringen i Monaco. En turnering spanjolen endte opp med å vinne.

– Det gikk fint. Da vi skulle begynne å trene var jeg litt nervøs. Jeg ville gi bra matching, og har hørt rykter om at han kjører 100 prosent fra første ball, men heldigvis tok han det litt rolig fra start.

18-åringen følte treningen med en av verdens største tennisstjerner gikk bra. At det var spesielt å trene med idolet legger han ikke skjul på.

– Det er ikke alle som får sjansen til det. Det var gøy å få oppleve. Det var litt uvirkelig, hvert fall den første dagen, at den som sto på andre siden var han du har sett på TV hele livet. Det var surrealistisk der og da, men det gikk fint, sier 18-åringen.